Hipmunk, un ejemplo de app para iPad

Hipmunk es un sencillo y simplificado buscador de vuelos y hoteles que acaba de publicar su app para iPad.

Hipmunk newsearch

La presentan como una integración con su ya existente versión para iPhone/iPod y al descargarla es capaz de detectar automáticamente qué dispositivo estás utilizando en cada momento (algo que no parecía muy recomendable para ninguna app pero que en este caso resuelven acertadamente).

hipmunk iPod

Desde su creación en agosto de 2010, los fundadores de Hipmunk (parte de ellos son fundadores a su vez de reddit) han conseguido revolucionar las búsquedas en este sector con una interfaz intuitiva que facilita la visualización de resultados a partir de un colorido timeline.

hipmunk timeline

Su éxito radica precisamente en esta forma de mostrar resultados y en un conjunto de características visuales poco comunes en los buscadores online como la gestión de varias búsquedas por pestañas o la selección de múltiples días para iniciar la búsqueda.

Hipmunk Multiple days

Son aspectos de una cuidada interfaz que les permite marcar la diferencia y bromear con ello, comparándose con otros buscadores como Kayak:

You could describe Hipmunk, for example, as a «user-friendly Kayak» or a «Kayak with better visualization,» but I just think of it as «we’re like Kayak, but better.» (inc.com)

Viendo el resultado en el iPad todo su potencial tienen más sentido, entre otras cosas porque han conseguido realizar una buena adecuación al dispositivo, especialmente en lo que se refiere a visualización e interacción, generando una gran experiencia táctil.

Algunos detalles que en algunos casos son compartidos con el sitio web:

-Diseño adecuado para orientación horizontal o vertical.

-Reducción del número de taps para realizar una o varias búsquedas.

-Mínima introducción de datos a partir del teclado gracias a las sugerencias interactivas.

Sliders o deslizadores para filtrar resultados en el timeline.

-Calendario con scroll y más grande para facilitar la selección de fechas.

Overlap para nuevas búsquedas.

Pop over para el historial de búsquedas.

-Uso del color como un elemento mas de la comunicación visual.

-Principio de vitalidad en los procesos de carga (personaje en acción)

-Ordenación de resultados atendiendo a una combinación de factores muy cercanos al usuario. Como ejemplo destacable ahí está el concepto «agonía» que corresponde a una combinación de precio, duración del viaje y número de escalas.

 

Sugerencias semánticas y agregadores de contenidos sociales

La evolución de los agregadores y lectores de contenidos se ha desviado. Hubo un tiempo en que pensé que los grandes clásicos de escritorio iban a llevarnos a un lugar donde todo iba a ser satisfacción plena. Pero no ha sido así. Las versiones actuales están un poco anticuadas (entiéndase el concepto desde el lado tecnológico), no tanto porque no cumplan su función como por la falta de una aparente innovación ante un usuario que se enfrenta a una endiablada saturación de información.

Hace años hablar del Reader, Bloglines o Netvibes era todo un ejemplo de eficiencia. Tus lecturas online estaban centralizadas y la clasificación de contenidos estaba asegurada. Pero siempre hemos necesitado algo más, entre otras cosas porque «pescar» contenido es fácil pero «pescar» contenido relevante y significativo siempre ha sido una tarea farragosa.

fishing

Ahora surgen aplicaciones que demuestran parte de estas carencias y que aprovechando nuestras propias fuentes de contenido (e incluso los mismo lectores) intentan ofrecernos esa «aparente» innovación. Gran idea pero seguimos sin encontrar respuesta a esa inevitable saturación.

En definitiva, del lado del escritorio pocas cosas nos han sorprendido en los últimos años que vayan más allá de alertas personalizables, clasificaciones avanzadas o modos de compartir en todos los lugares. La experiencia de uso ha perdido fuerza por el camino y, en consecuencia, el interés por seguir añadiendo contenidos en nuestros lectores.

Creo que la verdadera evolución se está sintiendo en otros entornos, en otros contextos de uso y basándose, no sólo en el triunfo de la movilidad, sino también en una mezcla importante: aumentar la eficacia y embellecer dando respuestas inteligentes.

Captura de zite

Esto se basa en una mejora de interfaces con un añadido de inteligencia  que facilite una selección y filtrado de contenidos a partir del formato, calidad, relevancia y/o significatividad que el usuario reclama en cada momento.

Todos conocemos el caso de Flipboard, sensacional aplicación que recoge de nuestros perfiles sociales y de otras fuentes toda la información para componer finalmente una «revista social personalizada». Fuerza visual y elegancia para hacer de nuestra lectura de contenidos una experiencia enriquecedora.

Pero volvemos a lo mismo. Una elegante maquetación y un gran listado de fuentes sociales no parece suficiente.  El gran salto se produce en aquellas otras aplicaciones que buscan entender al usuario, sus necesidades en momentos diferentes, sus gustos, sus preferencias o que preparan los contenidos siguiendo las recomendaciones y preferencias de nuestros contactos.

Zite podría ser un buen ejemplo de aplicación orientada a este propósito.

[youtube]http://www.youtube.com/watch?v=wn2wKKZvcG4[/youtube]

Este salto evolutivo lo llaman social curation e incluso se habla desde hace un tiempo de los content curator, bien como una profesión a considerar en el campo del marketing, bien como herramienta de filtrado para la información y la toma de decisiones.

Aun así, el dilema entre humanos o algoritmos es claro. Una persona puede saber qué es significativo en el momento oportuno. ¿Y un algoritmo o una máquina?.

Pues esa pregunta parece que es el objetivo de todas estas aplicaciones que están surgiendo bajo el componente social.

Por añadir alguna más. Broadfeed es una aplicación que ofrece contenido compartido en Twitter (no los tweets) y lo muestra utilizando de nuevo la metáfora del periódico o revista.

Broadfeed

Podemos modificar la vista, los tiempos de lectura sin olvidarnos de las miles de posibilidades que ya existen en otras aplicaciones como almacenar favoritos, mostrar los más populares, los más vistos o compartir en herramientas y redes sociales. Aunque la más interesante y sobre la que estoy incidiendo en estas líneas:

The content prioritization algorithm is still being perfected. It will get better over time.

Atender la consulta y la navegación personalizada manteniendo mecanismos de interacción usables y accesibles es un reto que se complica en la medida que sumamos las demandas reales de los usuarios en función de numerosas variables (contexto, entorno, actividad, objetivo, tiempo, significatividad, estado emocional…).

La clave de estas herramientas creo que sigue siendo la mejora sustancial de los aspectos de interacción. Si soy capaz de clasificar, etiquetar, valorar, compartir y recomendar contenido de una manera rápida, cómoda e intuitiva, la aplicación será capaz de aprender a analizar el contenido de mis feeds y proveer, además de satisfacer con mayor acierto.

Nada nuevo bajo el sol si no fuera porque se reclama nuevamente el uso de «agentes inteligentes» que describan el contenido, el significado y la relación de los datos haciendo del filtrado un arte de la semántica.

¿Problemas de escalabilidad en las redes sociales?

No es la primera vez que un concepto en la Wikipedia genera una sorprendente definición, frases poco agraciadas o una imagen polémica. Pero es lo que tienen los espacios compartidos, libres y en constante crecimiento: nunca se terminan, son el punto de partida de muchas ideas… pero también corren el riesgo de ser atacados una y otra vez y están sujetos a errores voluntarios o involuntarios del ser humano.

Todo esto lo saco a colación porque al buscar información sobre el concepto escalabilidad me he encontrado con una curiosa frase en la Wikipedia (y siempre refiriéndome a la versión española) que  dice así:

La escalabilidad se puede medir en diferentes dimensiones… pendiente de completar (Escalabilidad – Wikipedia)

Se ve que no hubo tiempo para extenderse y decidieron avisar al lector que esa información no terminaba ahí, de tal manera que en las próximas horas/ días/ meses se completaría. Algo muy razonable y que no valoro como un error sino como algo intrínseco al funcionamiento y las dimensiones de la «enciclopedia libre». Sin embargo, también lo voy a aprovechar desde el lado de la complejidad del concepto.

Filter-Scalability
Imagen: Jeff Lowe

Casi de forma casual, la frase parece muy acertada dada la situación actual que vivimos.

La escalabilidad, de forma resumida, cuantifica en qué medida una aplicación, producto, servicio… aumenta su capacidad y logra cubrir una demanda mayor sin perder calidad. Entran en  juego términos como recursos, rendimiento, accesibilidad, utilidad, usabilidad, adaptación… y otros muchos más que, como decía, dada la situación que vivimos, son difíciles de medir o cuantificar.

Se observan así algunas dimensiones «pendientes de completar» que no somos capaces de predecir y que pueden dificultar que un producto o servicio sea escalable. Hace tiempo Ricardo Galli nos hablaba del problema que atravesaba Twitter al tomar decisiones técnicas basadas en «modas tecnológicas e informáticas».

Hoy, Foursquare, parece vivir también momentos difíciles. Los tiempos que maneja esta red social basada en la geolocalización para hacer frente a la escalabilidad se han reducido. Están tomando decisiones a mayor velocidad, especialmente cuando no habían previsto jugar con esos tiempos o cosechar un éxito tan inmediato.

página error Foursquare

No hay duda que esto afecta a la sostenibilidad del negocio y el riesgo de cometer errores que desemboquen en fracaso es muy alto. Los tiempos de reacción se reducen y si a esto le sumas que al mirar por el espejo retrovisor ves a Facebook, Twitter o incluso, acercándose a gran velocidad, a Yahoo, la necesidad de ofrecer un servicio de calidad, estable y en constante crecimiento se convierte en toda una lucha y en un objetivo prioritario para cualquier empresa o proyecto.

En los tiempos que corren sostenibilidad y escalabilidad parecen ser conceptos que van de la mano y aunque el servicio mantenga la fidelidad de una gran masa de usuarios, las probabilidades de caer (caso Facebook con la privacidad) o de seguir creciendo a pasos agigantados, es una cuestión de detalles que… ¿no somos capaces de controlar o, más bien de prever?.

Cualquier experto te dirá que en todo proceso de planificación, bien sea una web, una empresa, un servicio… la escalabilidad siempre debe tenerse en cuenta desde las primeras etapas y acompañada, por supuesto, de una estrategia clara. Pero los fallos de Foursquare, los errores de la Wikipedia (y no sólo los errores de forma en la definición de conceptos), Twitter o Facebook… ¿podemos achacarlos siempre a un problema de escalabilidad? ¿Va todo tan rápido como para no saber enfrentarnos a la demanda de los usuarios o al correcto almacenamiento y publicación de contenido? ¿Hay tantas cosas «pendientes de completar»?.

Facebook + elecciones = Facelection 2010

Aral Balkan ha sido uno de los primeros en darse cuenta del poder del nuevo modelo publicitario de Facebook.

Se puso a trabajar con la documentación de desarrollo de esta red social para conseguir que el reciente botón «Me gusta» sirviera para algo más que para expresar una preferencia por una marca.

De ahí surgió su página Facelection que, acompañada de la frase Who do you like?, facilita que los usuarios puedan «votar» a su candidato (Gordon Brown, Nick Clegg, David Cameron) para las elecciones de mayo de Reino Unido.

Facelection por Aral Balkan

Una idea muy simple pero que le ha servido para darse cuenta, entre otras cosas, que el funcionamiento con las APIs de Facebook es más complejo de lo que parece y que éstas todavía necesitan un buen repaso para lograr una comprensión más ágil y una implementación más sencilla.

It would be nice if Facebook devoted a little time to reviewing its developer documentation and removing outdated documents as well as possibly writing a few simple getting started guides to get developers up to speed with their APIs, especially the XFBML stuff.

Pero claro, ahí está también la polémica y quizás le interese a Facebook entrar con sigilo por la puerta de la «socialización» de la red.

Convertirse, de la noche a la mañana, en un poderoso distribuidor de tráfico y una amenaza para los negocios de publicidad en la web al renunciar progresivamente al valor de la privacidad, no es algo que guste y mucho menos a sus 400 millones de usuarios.