Pizarra digital de Herbert Spencer y la paradoja de Bricklin

Esto mas que un post es una agradecimiento público a Herbert Spencer (@hspencer) por compartir con todos Pizarra, una sencilla a la vez que útil aplicación creada con Processing para PC, Mac y Linux, que convierte la pantalla de tu ordenador en una pizarra proyectable.

La reflexión que hace Spencer sobre la necesidad de crear esta herramienta me parece soberbia. Viene a decir que el proceso de crear, dibujar, idear, es tan poderoso como el resultado en sí mismo. Por eso, una aplicación así, rápida y eficiente, resuelve la exposición pública y la compartición de dicho proceso ajustándose a las características del contexto.

Bocetos, wireframes de baja fidelidad, esquemas o explicaciones que demandan expresividad gráfica tienen cabida en Pizarra.

En cierta ocasión escribí sobre este asunto relacionado con la creación de aplicaciones que resuelven problemas específicos y lo llamé la paradoja de Bricklin, haciendo referencia a Dan Bricklin y Bob Frankston, creadores en 1978 de VisiCalc, el primer programa moderno de manipulación de datos a partir de hojas de cálculo.

Bricklin & Frankston
Imagen de Jim Raycroft

El resultado de su trabajo fue una importante aportación a la evolución de una potente herramienta utilizada por millones de personas en todo el mundo. Pero lo mas curioso es que, en el año 2007, después de toda la revolución en este género de programas, Bricklin “se vio obligado” a crear Shiva, una reducción razonada de una compleja hoja de cálculo.

Captura de la aplicación shiva

Se trata de un programa que no requiere bases de datos ni complicadas instalaciones o configuraciones. Fue creado inicialmente para la Newton Centre Minyam, una comunidad religiosa judía en la que Bricklin participa activamente, aunque su ideación y desarrollo responde a un objetivo mas amplio y compartido.

The Software Garden Shiva Signup program is a server-based program to facilitate keeping track of group member sign ups for attendance at events, providing food, etc. It is very general purpose. The program runs on a web server and is accessed using a browser connected to the Internet. Written in Perl, it comes with complete source code but is designed to be easily customized by users without needing to know Perl. The product is available as Open Source software under the GNU GPL license for no charge.

Sorprende que el mismo tipo que había trabajado sobre uno de los programas de tratamiento de datos mas revolucionario de la historia, descubriera que no había algo sencillo, fácil, rápido e intuitivo para gestionar los datos de una pequeña comunidad en un contexto determinado.

Shiva no tiene una interfaz revolucionaria y es posible que nunca llegue a ser una extendida herramienta de gestión pero resuelve una necesidad optimizando esfuerzo, tiempo, objetivos y aprendizaje, sin hacer mas de lo que debería realmente hacer.

Puede que Pizarra no se convierta en una aplicación universal (aunque, como dice la frase, las oportunidades pequeñas son el principio de las grandes empresas) pero responde a un planteamiento maduro y bien razonado donde la tecnología no es lo mas importante. Gracias Spencer.

De la trasferencia a la asimilación de información en el aula

Hablaban ayer en ReadWriteWeb de la innovadora metodología de enseñanza aplicada por Eric Mazur (@eric_mazur), profesor de física de la Universidad de Harvard, basada en focalizar el tiempo en el aula y lograr que los estudiantes profundicen en aspectos esenciales, reales y cercanos a su mundo, dejando así que la transferencia y el consumo de información sea una labor externa al aula y, por tanto, menos gestionada y atendida por el profesor.

butacas aula

Educators need to transfer information, he said, but students also need to do something with this information to make it stick—not simply parrot it back during a test, but actually assimilate it and take ownership of it, so they can apply this knowledge in a different context. If students can’t do that, he said, then they haven’t really learned anything.

Siguiendo los argumentos de Mazur, si un estudiante es incapaz de aplicar lo aprendido a nuevos contextos, entonces es que no ha aprendido nada. Por esa razón este profesor, autor del libro Peer Instruction: A User’s Manual, propone sacar del aula la parte más fácil del proceso, la transferencia de información, y comenzar a trabajar la comprensión y la asimilación de información a partir de dinámicas de grupo donde las tecnologías, en este caso el software construido junto a otros colegas de Harvard llamado Learning Catalytics, tienen mayor protagonismo y estimulan el proceso de aprendizaje.

El pasado mes de julio Mazur puso en práctica su metodología en una conferencia sobre tecnología educativa en Boston (grabada en vídeo, comienza en el minuto 16)  e insistió en la necesidad de hacer el aprendizaje más dinámico dejando a un lado “la clase tradicional” (Ending the ‘tyranny of the lecture’).

La solución propuesta con Learning Catalytics se basa en preparar un conjunto de cuestiones (ConceptTest) y dejar que los alumnos, después de un tiempo de debate, marquen su respuesta utilizando el dispositivo que deseen utilizar en el aula (ordenador, móvil, tabletas…).

El profesor obtiene en el momento los resultados y puede saber qué porcentaje de estudiantes ha acertado y qué porcentaje ha fallado, incluyendo su posición en el aula. De esta manera si el porcentaje de respuestas correctas no es significativo se puede incidir en la pregunta ofreciendo más detalles o aclaraciones.

Learning Catalytics

La herramienta se presenta como un nuevo servicio de la Universidad de Harvard. Sin embargo el trabajo de Mazur comenzó hace muchos años y tengo la impresión que se ha visto obstaculizado en más de una ocasión por la resistencia del propio sistema a realizar cambios en los procesos de enseñanza y aprendizaje ya establecidos.

Un breve recordatorio y una adaptación de la metodología al uso de las nuevas tecnologías puede que sea suficiente para volver a propiciar el debate, que esta vez coincide con los cambios que estamos viviendo con el Espacio Europeo de Educación Superior.

 

Web móvil y el desarrollo de aplicaciones nativas

Cientos de desarrolladores viven entregados a la construcción de aplicaciones nativas, uno de los grandes atractivos de los dispositivos móviles. Se instalan fácilmente y nos prestan servicios exclusivos que aumentan el valor de nuestro terminal.

Desde que comenzaran a liberarse los kits de desarrollo (SDK) de cada sistema, y en contra de algunos pronósticos, empresas de diferentes sectores han optado por facilitar la descarga de una aplicación propia, engrosando así el listado de las App Store de compañías como Apple, Nokia Microsoft o Blackberry.

Como era de esperar los primeros que han rentabilizado su aplicación móvil han sido los productos y servicios web 2.0 más demandados por los usuarios, especialmente aquellos relacionados con el microblogging. Tanto es así que, en algunos casos, el principal atractivo suele ser la máxima compatibilidad con tales aplicaciones.

Nokia N97

Además de la liberación de código, herramientas o documentación para el desarrollo, los más de dos mil millones de aplicaciones descargadas en tiendas como la de Apple tienen sentido en la confluencia de diversos factores, algunos de los cuales podrían ser el aumento en la venta de smartphones o la creación de pseudo-tarifas planas por parte de las operadoras.

Sin embargo, el camino que se ha tomado empieza a ser cuestionado por algunos grandes desarrolladores como Joe Hewitt. Se sienten atrapados por los grandes monopolios de distribución. No hay duda que las grandes compañías son las que soportan el negocio y facilitan el beneficio mutuo pero también están llevando el agua al propio molino en la evolución del móvil.

El creador de Firebug o de la aplicación de Facebook para iPhone, y uno de los máximos exponentes del desarrollo de aplicaciones nativas, lanza su particular reflexión en su post On middle men y reconoce un futuro basado en ecosistemas de software creados y controlados por gatekeepers:

I do not wish to fight any mobile device makers who want to create a software ecosystem and act as the gatekeepers for that ecosystem. What I do want to fight for is the viability of the mobile web. Developers are rushing to create native apps, meanwhile letting their mobile web apps atrophy (I have certainly been guilty of that myself). Web technology is still relatively weak, and improving slowly.

No hay web móvil y me tranquilizaría saber que no la hay porque se está trabajando en otras alternativas (al fin y al cabo no todas las páginas necesitan una versión móvil).

Pero tal y como se interpreta de las palabras de Joe Hewitt, tampoco una aplicación nativa sustituye a un desarrollo web móvil ni puede convertirse en el centro de interés de toda la comunidad. Sería limitar nuestras capacidades en favor del control y la toma de decisiones de unos pocos.

In short, the mobile web needs better tools, better standards, and better browsers, and it needs them fast, before the only technologies that matter are the ones controlled by the gatekeepers.

Adobe se renueva y lanza Creative suite 4

Estaba prevista una emisión especial online y se habían adelantado algunas informaciones sobre las nuevas características. Hoy se ha confirmado este lanzamiento con un correo que supongo habremos recibido buena parte de los usuarios. La nueva versión de la familia de aplicaciones de Adobe ha sido desvelada oficialmente y ya se pueden consultar los detalles en su sitio web.

Adobe Creative Suite 4

Es posible que muchos piensen que todo ha sido demasiado precipitado, pues todavía no habíamos digerido al completo la versión anterior. Y estoy completamente de acuerdo. Aun así los nuevos cambios hablan de un manejo más intuitivo y de una mayor integración de funcionalidades por lo que la adaptación puede que sea más rápida. En el caso de Photoshop cabe destacar la mejora en las herramientas de escalado y la edición de objetos 3D.

Para Flash también hay un mayor acercamiento al 3D además de un editor de movimiento y una mejora en los controles de animación (cinemática inversa, selectores de Bézier…).

En Dreamweaver se facilita la asistencia para el código de los frameworks de Ajax y JavaScript, prácticas recomendadas de CSS y la llamada “vista en vivo” que no es más que la visualización en las condiciones equivalentes a un navegador real de los cambios en el código y el acceso al mismo.

En el caso de Illustrator, el gran beneficiado de la adquisición de Macromedia por parte de Adobe, incorpora más mejoras que novedades. Cabe destacar la creación de “mesas de trabajo” o diferentes visualizaciones en un mismo archivo y la integración de paneles para la edición directa.

Y así con el resto de herramientas que además de integrar interesantes novedades se caracterizan por potenciar la compatibilidad entre programas, conservando todas las propiedades originales. El trabajo compartido con la colaboración en línea parece ser una decidida adaptación a las nuevas exigencias de los usuarios.

Por otra parte Adobe ha dado luz verde al Flash Player 9 a la vez que la versión 10 ya se encuentra en Beta. Su objetivo parece muy claro a la vista de las nuevas características de la última suite : soporte para animaciones en 3D además de mejor rendimiento visual y aceleración por placa de vídeo.

Por nuestra parte seguiremos trabajando en las aulas con la versión CS3 ya que generalmente damos el salto cada 2-3 años. Todo depende principalmente de la importancia de las herramientas para los objetivos que nos proponemos en cada asignatura y de los requerimientos técnicos. Igualmente creemos que es el tiempo que necesitamos para observar movimientos, modificaciones, actualizaciones y para establecer un periodo de transición.

En cuanto al precio lo mejor es que cada uno se haga su composición.