Pizarra digital de Herbert Spencer y la paradoja de Bricklin

Esto mas que un post es una agradecimiento público a Herbert Spencer (@hspencer) por compartir con todos Pizarra, una sencilla a la vez que útil aplicación creada con Processing para PC, Mac y Linux, que convierte la pantalla de tu ordenador en una pizarra proyectable.

La reflexión que hace Spencer sobre la necesidad de crear esta herramienta me parece soberbia. Viene a decir que el proceso de crear, dibujar, idear, es tan poderoso como el resultado en sí mismo. Por eso, una aplicación así, rápida y eficiente, resuelve la exposición pública y la compartición de dicho proceso ajustándose a las características del contexto.

Bocetos, wireframes de baja fidelidad, esquemas o explicaciones que demandan expresividad gráfica tienen cabida en Pizarra.

En cierta ocasión escribí sobre este asunto relacionado con la creación de aplicaciones que resuelven problemas específicos y lo llamé la paradoja de Bricklin, haciendo referencia a Dan Bricklin y Bob Frankston, creadores en 1978 de VisiCalc, el primer programa moderno de manipulación de datos a partir de hojas de cálculo.

Bricklin & Frankston
Imagen de Jim Raycroft

El resultado de su trabajo fue una importante aportación a la evolución de una potente herramienta utilizada por millones de personas en todo el mundo. Pero lo mas curioso es que, en el año 2007, después de toda la revolución en este género de programas, Bricklin “se vio obligado” a crear Shiva, una reducción razonada de una compleja hoja de cálculo.

Captura de la aplicación shiva

Se trata de un programa que no requiere bases de datos ni complicadas instalaciones o configuraciones. Fue creado inicialmente para la Newton Centre Minyam, una comunidad religiosa judía en la que Bricklin participa activamente, aunque su ideación y desarrollo responde a un objetivo mas amplio y compartido.

The Software Garden Shiva Signup program is a server-based program to facilitate keeping track of group member sign ups for attendance at events, providing food, etc. It is very general purpose. The program runs on a web server and is accessed using a browser connected to the Internet. Written in Perl, it comes with complete source code but is designed to be easily customized by users without needing to know Perl. The product is available as Open Source software under the GNU GPL license for no charge.

Sorprende que el mismo tipo que había trabajado sobre uno de los programas de tratamiento de datos mas revolucionario de la historia, descubriera que no había algo sencillo, fácil, rápido e intuitivo para gestionar los datos de una pequeña comunidad en un contexto determinado.

Shiva no tiene una interfaz revolucionaria y es posible que nunca llegue a ser una extendida herramienta de gestión pero resuelve una necesidad optimizando esfuerzo, tiempo, objetivos y aprendizaje, sin hacer mas de lo que debería realmente hacer.

Puede que Pizarra no se convierta en una aplicación universal (aunque, como dice la frase, las oportunidades pequeñas son el principio de las grandes empresas) pero responde a un planteamiento maduro y bien razonado donde la tecnología no es lo mas importante. Gracias Spencer.

Influence Networks: Redes,influencia y periodismo de datos

Influence Networks es una nueva herramienta publicada por Owni, la web francesa de periodismo digital que está revolucionando el periodismo de datos.

Influence Networks

Combinando y facilitando la visualización de información pública sobre personas, instituciones o empresas desde diferentes fuentes de datos, la aplicación muestra conexiones y relaciones semánticas entre “nodos” que ayudan a comprender y aprovechar grandes volúmenes de información, así como a extraer los detalles que hacen posible la elaboración de nuevo producto informativo.

A grandes rasgos, el procesamiento automatizado, la similitud semántica y la revisión manual gracias a la colaboración de los usuarios registrados (y sus niveles de confianza) son algunos de los puntos claves que facilitan el análisis, la transformación y la representación gráfica de todos estos datos.

Influence Networks

Transparency InternationalZeit Online y el Observatoire du Webjournalisme (Obsweb) de la Universidad de Metz son los socios de Owni en este “poderoso” proyecto open source.

Modelos de implementación vs. modelos mentales

Josh Walsh, de Designing Interactive, escribía hace unos días un post algo polémico sobre el trabajo de los programadores y la construcción de interfaces de usuario.

No hay duda que el debate suscitó cierta polémica. Con el título ¿Por qué mantener a los programadores lejos de las interfaces gráficas de usuario?, lo menos que te pueden caer son dos capones y una colleja.

La intención es buena pero Walsh se perdía inicialmente en las formas.

Programmers don’t understand the Mental Models of their consumers. They are so entrenched in the geeky details, that they can’t step back and look at the product through their customers eyes.

Días después lo aclaraba en otra entrada posterior titulada Implementation Model vs. Mental Model.

Utilizando otro tipo de argumentos, incluso apoyándose en unos de los grandes clásicos de la literatura UX como es About face, las explicaciones eran otras:

Consumers don’t think about how things work on the inside. Your interface should function as a magic box. Push a button and something predictable happens.

Me gusta la reflexión que hace Walsh aunque si buscamos aportaciones constructivas no creo que la mejor manera sea indicando que es lo que NO debe hacer un profesional.

Nuestra formación y nuestra experiencia supongo que debería ser suficiente para saber para qué estamos preparados y cuáles son nuestras limitaciones. De la misma manera, saber dónde comienza o termina nuestra participación en proyectos multidisciplinares entiendo que pasa por reconocer la valía de cada profesional implicado.

Me quedo con el ejemplo sobre modelos de implementación vs. modelos mentales que me parece más apropiado para comenzar el debate:

The brake pedal on your car is a great example. Someone who doesn’t understand how brakes work may envision the pedal pushing a lever which exerts sideways pressure on the wheels, causing the car to slow. Their mental model says that pushing this button causes the car to slow down.

Google Code University

Google Code celebraba hace unos días su quinto aniversario y anunciaba que iba a seguir apoyando a desarrolladores y comunidades Open Source. Entre otras cosas planteaba ampliar la capacidad de almacenamiento de código para este proyecto en sus servidores, algo que ya dice mucho, no sólo de sus esfuerzos, sino también del crecimiento que ha tenido en los últimos años.

Google Gropius Logo
Imagen: Adam Crowe

Pero no se trataba de la única celebración que Google tenía para estas fechas. También Google Code University cumplía dos años, aunque bien podríamos hablar de algunos meses más ya que fue en julio de 2007 cuando anunció el comienzo de su estrecha colaboración con el mundo universitario.

En 2008 se rediseñó el site, que hasta entonces se había llamado Google Code for Educators, y se comenzaron a publicar materiales educativos elaborados por universidades de EE. UU.

Desde entonces la secciones han ido creciendo al incorporar nuevas presentaciones, vídeos o documentos y, actualmente, además de contar con cursos sobre AJAX, Sistemas Distribuidos o Seguridad Web, también es posible encontrar nuevo material sobre Android o sobre el lenguaje de programación Python.

Google Code University es una gran herramienta para profesores, alumnos, programadores… que recoge material elaborado por diferentes universidades bajo licencia Creative Commons.

Su propósito es ayudar a que las universidades se familiaricen con la tecnología que está detrás de Google y con aquella otra que se ha ido extendiendo y popularizando en Internet. El proyecto, por tanto, es una gran iniciativa que sirve para ampliar y mejorar conocimientos además de facilitar el crecimiento de Google como plataforma de enseñanza y aprendizaje.

Nadie quiere jugar con Internet Explorer 6

A estas alturas todos sabemos o hemos sufrido las desavenencias de un triste navegador llamado Internet Explorer 6, IE6 para los amigos, que llora sus últimos días obligándonos a colocar hacks por doquier.

Pero esto debía llegar a su fín y ha sido el gran profesional Andrés Nieto quien ha tomado la iniciativa de proponer un día sin IE6.

Con el apoyo de los usuarios y el asesoramiento de otro grande como es Yusef, se ha desarrollado el NOIE6Day, doblemente programada (día y código) para el día 18 de octubre de 2009.

Hasta entonces, y gracias a mi colega Fernando, veo que el ilustrador John Martz ha optado por colocar una graciosa ilustración que les aparece a todos aquellos usuarios que accedan a Momentile con esta versión de Explorer. Ha publicado el proceso de creación en su blog y aquí tienes el genial resultado.

IE6 denial message for Momentile.com
Attribution-NoDerivs License by John Martz